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系外惑星

系外惑星の系外とは、太陽系以外の別の恒星系ということで、そこに属する惑星を系外惑星というのです

 

夜空を見上げれば、見えるのはみな恒星です。自ら光を発しない惑星は発見がとても困難でした。太陽系内の惑星ですら冥王星(今では準惑星に格落ちされてしまいましたが)のさらに外側に惑星が存在するのか確定されていません。

 

それほど難しい惑星探しを、光の速度をもってしても何年もかかるような遥か遠くの、いや何百光年、何千万光年という途方もない彼方の恒星を周回する惑星をみつけるなど不可能と考えられていました。ところが観測技術は予想を超えて進化して、系外惑星発見ラッシュの時代になっています。

 

恒星を周回する惑星が発見されて、次に皆が関心を寄せるのが、その惑星は生命生存可能な環境にあるのか、ということです。恒星の発するエネルギーをほどよく受け取るためには、ほどよくその恒星から離れていなければなりません。

 

近すぎてもだダメ、遠すぎてもダメなのです。ほどよい距離をハビタブルゾーンというそうです。水が、液体で存在できる適温に惑星があることが重要なのだそうです。あくまでも、炭素を主体とする生命を見つけたいみたいです。しかし、生命とは何か、という定義をしったり確立すれば、炭素主体ばかりのものが生命とはいえなくなるかもしれません。

 

ケンタウルス座α星は地球から約4.3光年の距離にある、太陽系にもっとも近い恒星です。この星は、実はひとつの星ではなく、みっつの星からなる三重連星系だそうです。α星Aとα星Bそしてα星Cからなり、AとBはほぼ太陽と同じ大きさですが、Cは太陽の十分の一程度の直径の赤色矮星で、別名プロキシマ・ケンタウリと呼ばれています。このプロキシマ・ケンタウリに惑星が見つかったというのが最近のホットな話題です。

 

太陽系にもっとも近いといっても、光の速度で4.3年もかかるのですから、半端な距離ではありません。そんな遠いところの恒星の挙動を観測して、惑星の存在を確定し、その質量や軌道まで計算してしまうのですからたいしたものです。

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